Depósito grande trae fiebre del oro ilegal a Ecuador

Investigación publicada en el portal noticioso: www.insightcrime.org Traducido del Inglés

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El mayor depósito de oro en el Ecuador está en manos del crimen organizado.

A fines de 2017, mientras las autoridades de la provincia norteña de Imbabura estaban trabajando en las etapas iniciales de construcción de un camino hacia la parroquia de Buenos Aires en el cantón de San Miguel de Urcuquí, una retroexcavadora descubrió una veta de oro que, según los expertos, podría ser una de El más grande del continente.

Dentro de las 24 horas, casi 700 personas ya estaban extrayendo ilegalmente el oro, dijo a InSight Crime Henry Troya, el entonces viceministro de minería en Ecuador. Y eso fue solo el principio.

La noticia de un depósito tan grande atrajo a ciudadanos ecuatorianos y extranjeros de Colombia, Perú, Brasil y Venezuela. El número de mineros ilegales creció junto con otras economías ilícitas.

Troya estima que ahora hay 3.000 personas involucradas en la minería en el área. Otras fuentes consultadas por InSight Crime han puesto la cuenta en hasta 10,000.

Estructuras criminales de todo tipo se han instalado: entre ellos extorsionistas, mafiosos y disidentes de las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC).

Con armas de gran potencia que superan fácilmente las capacidades de las autoridades gubernamentales, estos grupos criminales controlan la mina, lo que genera hasta $ 500,000 en ganancias ilegales por mes.

La mayoría de los mineros son artesanales y de pequeña escala, que trabajan con maquinaria manual. La mayoría de los mineros convierten la roca en polvo y luego la transportan aproximadamente 800 kilómetros a la provincia de El Oro, en el sur de Ecuador. Allí, el mineral se procesa y legaliza a través de compañías que ya han estado en operación en la frontera con Perú.

Recientemente, sin embargo, se han descubierto pruebas de métodos más sofisticados, que incluyen piscinas de lixiviación y plantas de procesamiento, cerca de la mina de Buenos Aires en Ecuador.

De cinco a diez camiones viajan diariamente en caravanas, recibiendo hasta $ 150,000 por viaje, que las organizaciones ilegales utilizan para pagar a las autoridades para permitir su paso. Son escoltados por vehículos armados y una camioneta, donde se almacena el dinero. Se sabe que un camión militarestuvo entre los vehículos utilizados para transportar el oro extraído.

Las autoridades llegaron a Buenos Aires a fines de 2017, pero descubrieron que habían llegado tarde al juego: los mineros estaban fuertemente armados y tenían un amplio control sobre el área. Calcularon que se necesitarían al menos cinco días de intervenciones armadas a gran escala y tres meses de patrullaje para que el gobierno recupere el control total del territorio. Esto resultó insostenible para las autoridades, que cesaron sus operaciones.

Una fuente consultada por InSight Crime dijo que ciertos actores políticos podrían beneficiarse de la minería ilegal. Y ellos, por supuesto, no estarían interesados ​​en desmantelar las estructuras criminales que operan en el depósito de oro.

Sin embargo, las autoridades llevaron a cabo una de las operaciones más grandes de Ecuador contra la minería ilegal el 17 de enero. «Operación Mega-Avalanche 2: Amanecer Brillante» produjo seis armas de fuego, municiones, explosivos y 31 toneladas métricas de material minero. Las autoridades allanaron 15 casas y arrestaron a 24 personas, incluido un ciudadano colombiano. Pero los arrestados fueron liberados después de solo unos días y probablemente regresaron a la mina inmediatamente.

Análisis del crimen inSight

Aunque Ecuador ha experimentado la fiebre del oro en el pasado, este nivel de participación abierta por parte del crimen organizado y las pandillas armadas no tiene precedentes.

Buenos Aires es el tercer lugar en presenciar una importante minería ilegal en la historia del país. Dos casos anteriores ocurrieron entre 1970 y 1990, uno de los cuales tuvo lugar en Nambija, provincia de Zamora, y el otro en una zona minera en la provincia de El Oro. Si bien en ambos casos surgieron estructuras similares a las de la mafia, la situación en Buenos Aires representa la primera vez que las estructuras del crimen organizado participan en la minería ilegal en Ecuador.

La convergencia de los mineros artesanales ilegales y las estructuras del crimen organizado, muchos de los cuales parecen estar más que dispuestos a proteger una potente fuente de ingresos, simplemente ha abrumado a las autoridades. Los esfuerzos que ha hecho el gobierno ecuatoriano a través de la policía, los políticos o la Agencia de Regulación y Monitoreo de Minería (ARCOM) no son suficientes para contrarrestar el rápido crecimiento del número de mineros y armas que circulan en la región.

Un alto oficial de la policía ecuatoriana, que pidió permanecer en el anonimato, dijo a InSight Crime que el Frente Oliver Sinisterra (Frente Oliver Sinisterra – FOS) de los disidentes de las FARC está operando en Buenos Aires. Añadió que el FOS podría estar proporcionando fondos para las minas y realizando operaciones de extorsión. Según el funcionario, también hay dos grupos liderados por hombres conocidos como «Javier» y «Perico» que controlan el territorio en el área. Han estado extorsionando a todos, desde las personas que controlan las entradas de las minas hasta los dueños de los restaurantes que frecuentan los mineros.

Puede ser que las altas ganancias de tales actividades estén detrás de muchas de las disputas entre los grupos criminales que han descendido sobre Buenos Aires y están luchando por el territorio. Posiblemente en relación con los conflictos de los grupos, un minero colombiano fue asesinado a tirosen diciembre. Otros han sido asesinados también.

Si bien parece claro que existe una fuerte relación entre la minería ilegal y los grupos del crimen organizado en Buenos Aires, no es el único lugar en el Ecuador donde la minería ilegal ha atraído a actores criminales. InSight Crime ha descubierto que organizaciones como el FOS podrían ejercer influencia sobre las actividades mineras en las provincias fronterizas de Esmeraldas y Carchi, específicamente en las parroquias de San Lorenzo y Tobar Donoso.

Esta es una señal de que las dimensiones del poder que el crimen organizado tiene sobre la minería en Ecuador podrían ser mucho mayores de lo que se pensaba anteriormente.

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